Innan gruv börjar vid Suncor Fort Hills anläggning är stråk av skog skalat bort att avslöja bitumen spetsad marken nedanför. Matjorden sparas för att användas senare för att återta nedlagda avfallsdammar eller remsor gruvor. (Ian Willms för ROB Magazine)

Men det var den omsorg av en kemist från Georgetown, Ontario, Karl Clark, som visat sitt kommersiella värde. Dr Clark gick med i Alberta vetenskaplig och industriell forskning rådet 1921, då provinsen var bara 16 år gammal. Han tillbringade sin karriär som forskar hur man använder varmt vatten och kemikalier för att producera kommersiell kvalitet råolja från bitumen. Han hjälpte perfekt processen på 1950-talet vid en pilotanläggning vid Bitumount, som ligger 90 kilometer norr om Fort McMurray. Men den stora strejken vid Leduc 1947 skiftade uppmärksamhet på konventionell olja, och 1958, föll Bitumount i förfall.

Doktor Karl Clark vid University of Alberta, tjärsand Department, Edmonton, Alberta. 1929. (Glenbow arkiv)

I mitten av 1990-talet, med oljepriser på låga nivåer, hade den frisinnade regeringen av Jean Chrtien att ge skattelättnader för att rädda industrin, i synnerhet de två stora oljesand producenterna Suncor och Syncrude Kanada Ltd. Det var inte förrän den internationella råoljepriset började sväva i 2003 avspeglar krig i Mellanöstern och ökningen i Kinas efterfrågan som oljesand sektorn fann fast ekonomisk grund och expansionen började på allvar.

står på spel är Kanadas största exportindustri, vars ekonomiska inflytande sträcker sig långt bortom Alberta till arbetsmarknaden på östkusten, till Torontos finansdistrikt, och en leveranskedja som sträcker sig över Nordamerika. Bransch förespråkare argumenterar Kanadas nationellt välstånd beror på oljeindustrins tillgång till nya marknader, särskilt i snabbväxande Asien.

Canada Goose Jacka Dam Rea

Och med ett federalt val väntas nästa år, branschen kan mycket väl stå inför en ny regering i Ottawa som skulle vara mer beslutsamma än den nuvarande är att upprätta en nationell plan för att minska koldioxidutsläppen genom att tygla de oljesand. Greg Stringham, vice ordförande i den kanadensiska Association of Petroleum Producers, erkänner att oljesand utsläpp kommer att öka så länge som produktionen expanderar på beräknade priser.

Vissa företag har gjort framsteg när det gäller att minska sina utsläpp av koldioxid per fat producerad olja. Imperial Oil Ltd. säger bitumen från sin nya Kearl gruva har en livslängd växthusgaser utgång ungefär motsvarar konventionell olja, medan Cenovus Energy Inc. experimenterar med lösningsmedel för att minska ånga som behövs för att extrahera bitumen när företag anställer ånga assisterad gravitationstekniker dränerings. Att minska mängden ånga som genereras genom förbränning av naturgas skulle minska CO2-utsläppen.

Faktum är Harper regeringen tillbringade mycket politiskt kapital försvara industrin. Harper har ansträngt relationerna mellan hans regering och administrationen av presidenten Barack Obama, som har försenat ett beslut om den föreslagna Keystone XL rörledning. träffar sina blomstrande råproducenter med liknande regler. Men Obama är engagerad i en hård kamp med republikanerna och kolindustrin över sin plan att införa koldioxid regler på koleldade kraftsektorn, som är den i särklass största källan till CO2-utsläpp i USA. Väntar på amerikanerna att ta itu med koldioxidutsläppen i sin oljesektorn skulle fördröja kanadensiska åtgärder för år. Tryck kommer att växa för Kanada att lägga fram ett nationellt strategi för att minska utsläppen som länderna arbetar för att uppnå en internationell överenskommelse vid FN sponsrade klimattoppmötet i Paris nästa år.

Varför oljesand roll till varje kanadensiska

Miljö hävdar klimatet kan inte vänta. klimatforskare James Hansen, säger stigande oljesand produktion skulle betyda 'game over för klimatet.' Andra tar en mer genomtänkt uppfattning föreslå en styv koldioxidskatt som skulle bromsa men inte stoppa produktionen tillväxt. 'Nittio nio procent av miljö ute inte driver för eliminering av olja eller oljesand någon gång snart', säger Rick Smith, verkställande direktör för Broadbent Institute, en vänster om mitten tankesmedja. 'Vad vi behöver är en nationell diskussion om hur vi ska minska föroreningarna kol Canada Goose Jacka Dam Rea i det här landet, och hur alla kommer att göra sin beskärda del.'

Industrin föddes för 50 år sedan med den största enskilda privata investeringar som gjorts i Kanada till den dagen, en $ 250.000.000 insats med en föregångare till dagens Suncor Energy Inc.

Tidiga upptäcktsresande som Alexander Mackenzie anmärkte på tjärliknande bitumen som sågs sipprar ur marken på stranden av floden Athabasca. Ett århundrade senare, en medlem av en delegation som hade kommit för att förhandla fram ett hemland fördrag noterade regionen 'lagras med ett ämne av stort ekonomiskt värde.'

Men nu att oljesand dominerar Kanadas största exportindustri och göra en sådan internationell vanära, är det lätt att glömma de visionära början i branschen.

Två män höll drömmen vid liv: Social Credit Premier Ernest Manning och Pittsburgh industriman J. Howard Pew, vd för Sun Oil Co. Manning aldrig glömt bort den ekonomiska potentialen att oljesand innehas för sin provins.

Underlåtenhet att uppfylla dessa tester kan slå igen bromsarna på ambitiösa planer på att fördubbla oljesand produktion under nästa årtionde till fyra miljoner fat per dag.

Stringham säger innovation skulle kunna minska utsläppen per fat med upp till 20 procent under de närmaste 15 åren, men att de totala utsläppen skulle fortfarande gå kraftigt högre på grund av produktionstillväxt. Industrin erkänner världen kommer att behöva övergången från bränsle med hög kolhalt. Men producenterna tror att övergången kommer att ta årtionden, och att kanadensarna och ett växande antal människor runt om i världen kommer att behöva olja för att driva sina moderna livsstil.

Men detta påstående är enormt omtvistad. Anhängare tenderar att överdriva de ekonomiska fördelarna med oljesand utanför Alberta gränser. Och det är oklokt att bero på industrin för landets ekonomiska välbefinnande om det inte kan göras miljömässigt hållbar en kostsam insats i en sektor där höga kostnader är redan problematisk.

Under halv sekel sedan, har oljesand producenter övervinna de utmaningar som subarktiskt klimat och wrenching oljepris kraschar. Nu står inför lika stora test: behovet av att få tillgång till nya marknader och att minska sin tunga miljöpåverkan.

Allt om Albertas oljesand är enorm från den enorma omfattningen av 170 miljarder fat resurs i marken, de två våningar lastbilar som Haul bitumen malm i gruvorna, till $ 30 miljarder dollar per år i investeringar för att expandera flödet av rå .

En populär bildekal från 1980-talet sammanfattar gör hö medan solen skiner mentaliteten '.. Snälla Gud, låt det vara en annan oljeläns Jag lovar att inte pissa bort allt nästa gång' Och medan kollapsen av internationella priser var en avgörande orsak till Albertas 1980 byst, kommer Ottawa och dess interventionistiska Energiprogram alltid dela skulden i medvetandet hos många Albertans. Och det finns en bestående rädsla i Calgary att Ottawa återigen kommer att ta bort punch bowl, sporrade denna gång genom klimathänsyn snarare än ekonomisk nationalism.

Hittills har oljesand producenterna i stort sett undgått klimat lash. Alberta ange några blygsamma standarder och tar ut en liten avgift när producenterna överträffa sina mål. Men trots många löften att göra så, har Harper regeringen hittills vägrat att införa federal åtgärder för att kontrollera utsläpp av växthusgaser (GHG) från oljesand. Baserat på nuvarande produktionsprognos, kommer sektorn se sina utsläpp öka med 56 megaton 2020, kvittning alla minskningar som uppnås genom att fasa ut koleldade el i Ontario och lägre resultat i andra provinser. I 2009 års klimatmötet i Köpenhamn, Harper lovade att Kanada skulle minska sina utsläpp med 17 procent från 2005 års nivåer fram till 2020, ett åtagande som kommer att vara omöjligt att uppfylla med tanke på den förväntade tillväxten i oljesand.

Visst, är kampen för att bygga välbehövliga rörledningar förenat med svårigheter, som löper genom ett minfält av miljö- och aboriginska opposition. Föreslagna rörledningar sträcker sig över bredden av Kanada: korsar bergskedjor till terminaler på västkusten där människor som spelar på och får sin utkomst från havet är ovilliga att ha mer rå lagersupertankers som trafikerar deras vatten; eller österut till Atlanten förbi städer där Ontarians och Quebeckers se ofta risk men lite belöning.

Sedan fet början har oljesand sett boom och bust. Den arabiska oljeembargot av 1973 drev upp världens oljepriser och andades liv i kapitalintensiva oljesand. Den iranska revolutionen genererade ännu mer entusiasm, som Albertans blev känd i resten av Kanada som 'blåögda shejker.' Men vad går upp för fort tenderar att komma ner med en duns.

Cirka 170 miljarder fat utvinningsbar olja i oljesand ligger under muskeg i norra Alberta. (Ian Willms för ROB Magazine)

Pew vars familj förtroende är nu en stor finansiär av vissa anti oljesand miljögrupper i intjänade kraftigt i Great Canadian Oil Sands Ltd, föregångaren till Suncor. De två män deltog i invigningen av företagets första anläggning nära Fort McMurray 1967. Även som Expo 67 satte Kanada på den internationella kartan, Alberta Premier förklarade att 'ingen annan händelse i Kanada jubileumsår är viktigare eller betydande.'

Bitumount tjärsand växt, Alberta, 1936. (Glenbow Archives)

Budet att producera kommersiell kvalitet olja från tjärliknande bitumen som trängt genom muskeg i norra Alberta dubbades 'största chansning i historien.' Det var till skillnad från alla oljeproduktion som hade gjorts med hjälp av massiva gruv- och tillverkning av maskiner i stället för borriggar som lirkade råolja från marken i Texas och Saudiarabien.

Varje oljebolaget verkställande i Calgary säkert någon av dem att titta på nuvarande nedgången i oljepriserna vet att dagens framgång kan vara flyktig. Olja patch veteraner minns bysten i mitten av 1980-talet, som förde tidiga oljesand konstruktion att stanna och hotade mycket livskraft Fort McMurray s spirande industri.